Gli scolari di KA Atheneum, a Zelzate, non possono imparare molto sul cambiamento climatico. “Non siamo interessati a parlare di questo argomento“, ha dichiarato Anja Van Parys, direttore della scuola, che non ha espresso alcun commento alla nostra richiesta di intervista. Questi ragazzi sarebbero sorpresi, però, nel sapere che la loro salute dipende dal modo in cui i responsabili politici e le industrie affrontano il riscaldamento globale. Se fossero abbastanza disobbedienti da salire sui tetti della scuola, potrebbero addirittura vedere il pianeta riscaldarsi in tempo reale lungo i bacini del lungomare, dove i camini fumanti rilasciano anidride carbonica (CO2) a pochi chilometri di distanza.
 

Infatti, Zelzate è uno dei villaggi chiusi nel porto industriale di Gent, sede della seconda più grande fabbrica di acciaio laminato in Europa, di proprietà di Arcelor Mittal, leader mondiale nel settore dell’acciaio. Questa fabbrica gigante, che impiega 4.000 persone locali, è il campione fiammingo di CO2, nonché di polvere fine, o materia particolare (PM), tipicamente responsabile  dei problemi di salute tra i giovani. Nel 2011 un’indagine congiunta dei ricercatori fiamminghi ha dimostrato che le concentrazioni di PM da tutte le fonti (industria, trasporti, agricoltura, famiglie, ecc.) sono responsabili di morti premature tra i bambini nati nei punti critici dell’inquinamento che superano i limiti di avvertimento dell’UE, come il porto di Gent.
 

Secondo le statistiche redatte dal governo, più del 60% del PM emesso nel distretto di Ghent è associato all’industria. Arcelor Mittal rappresenta il 10-14% delle concentrazioni di PM in Zelzate e nei villaggi vicini, superando tutte le altre fonti locali. Va però notato che circa il 75% della polvere totale nella zona industriale di Gent ha origine all’estero, mentre le Fiandre si trovano tra le principali regioni industriali europee.

Cercare di capire perché l’aria che respirano è piena di brutte particelle legate a regolamenti climatici non riusciti può sembrare un puzzle noioso per i teenagers locali e le loro famiglie. Sarà meglio però innescare il loro interesse iniziando il nostro percorso per risolvere detto puzzle da una storia intrigante che si è svolta in una terra remota ed esotica, a 10.000 Km a est di Zelzate: precisamente la Repubblica di Cina.

 
Nel 2005, a metà strada tra Pechino e Shanghai, la fabbrica di refrigeranti di proprietà statale Shandong Dongyue ha avuto la stessa idea intelligente di altre centrali chimiche cinesi: creando una “falsificazione delle emissioni” per eliminare il meccanismo internazionale di scambio delle emissioni e massimizzare i profitti. Nell’ambito del meccanismo sorvegliato dalle Nazioni Unite istituito dal Protocollo di Kyoto, i progetti climatici nei paesi in via di sviluppo che eliminano CO2 o altri gas a effetto serra vengono premiati con certificati denominati crediti di carbonio. Ogni certificato equivale a una tonnellata di CO2 rimossa dall’atmosfera. I proprietari dei progetti sono liberi di vendere quei certificati o crediti in tutto il mondo. Il progetto di Shandong Dongyue ha voluto distruggere HFC-23, un gas a effetto serra provocato dalla produzione di refrigeranti e generando un effetto di riscaldamento globale mille volte peggiore di CO2. E qui viene la divertente torsione: la società ha intenzionalmente prodotto i refrigeranti per aumentare i volumi di HFC-23 da catturare e creare riduzioni artificiali delle emissioni. In questo modo, ha assicurato e spedito oltremare milioni di crediti gonfiati che non corrispondevano a veri e propri abbattimenti di gas a effetto serra.
 
I grandi inquinatori europei sono stati i principali acquirenti di tali crediti imprecisi in quanto potrebbero utilizzarli per compensare le proprie emissioni e soddisfare i limiti dell’UE. Le autorità di regolamentazione dell’UE hanno infine abolito i crediti HFC-23 a partire dal 1° maggio 2013. Ma il danno era stato fatto. I certificati forgiati rappresentavano già oltre il 50% dei crediti totali scambiati nel sistema europeo di scambio di emissioni (ETS). Gli intermediari del commercio a carbonio non avevano altra scelta che vendere in massa i certificati fuori legge prima che diventassero spazzatura, spingendo i prezzi di tutti i crediti ad un livello basso.
 
Oltre a ciò, anche il “prezzo del carbonio” è sceso a causa di una sovra-assegnazione dei permessi di emissione rispetto alle emissioni effettive delle imprese, è diminuito notevolmente a causa della crisi finanziaria. Infatti, la legislazione ETS autorizza i governi nazionali a distribuire permessi tra le imprese per alleviare loro il peso della riduzione di CO2. Poiché le aziende sono autorizzate a sostituire parzialmente i permessi nazionali con crediti internazionali, i grandi inquinatori hanno giocato un gioco intelligente: hanno continuato ad acquistare crediti ultra-economici per salvare pezzi di permessi superiori e accessibili per future compensazioni sulle emissioni. In questo modo, essi saranno in grado di rispettare i loro obblighi al minor costo, senza dover investire in tecnologie innovative per ridurre sostanzialmente le loro emissioni. Essendo l’industria siderurgica uno dei più grandi emettitori di CO2 (e PM) in Europa, nessuna sorpresa che Arcelor Mittal, a livello di gruppo transfrontaliero, è il più grande acquirente di crediti dell’UE, secondo statistiche di Sandbag, una ONG a Londra Controlla l’integrità del sistema ETS.
 
Bene. Tuttavia, i ragazzi della scuola di KA Atheneum potrebbero ancora chiedersi perchè questo strano “scambio di aria calda” dovrebbe preoccupare la loro vita tranquilla a Zelzate. Quindi, torniamo all’imbroglio climatica cinese. Durante il loro viaggio dall’Asia all’Europa, grandi quantità di crediti discutibili forniti da Shandong Dongyue sono finiti nel portfolio di alcune centrali operanti in Fiandre, tra cui Electrabel e AlcoBiofuel a Gent. L’impianto di Arcelor Mittal ha ottenuto la più grande busta della spesa: quasi 4,1 milioni di HFC-23 crediti fino al 2012, basato sui calcoli Sandbag. Quasi la metà di essi ha sostituito i permessi venduti dalla società per finanziare i propri investimenti in materia di efficienza energetica. Tuttavia, la maggior parte dei crediti si è aggiunta alla generosa allocazione assegnata dal governo fiammingo tra il 2008 e il 2012. Questo ha concesso a Arcelor Mittal un eccesso di 26 milioni di autorizzazioni al di sopra dei suoi 20 milioni di tonnellate di emissioni, come documentato dai dati dell’UE.
 
Ora, la domanda è: perché Arcelor Mittal dovrebbe pagare una fortuna per riconvertire il suo impianto locale che opera con sporco coke petrolifero ad un impianto più pulito, quando può compensare le sue emissioni attraverso l’utilizzo di autorizzazioni eccedenti o l’acquisto di più permessi e crediti, disponibili rispettivamente per meno di 3 euro e 1 euro per tonnellata? “Finora abbiamo investito oltre 200 milioni di euro nei sistemi di controllo dell’inquinamento“, ha affermato Ronald Mortier, responsabile del Dipartimento per la Protezione Ambientale di Arcelor Mittal a Gent, “Le nostre emissioni di CO2 sono diminuite del 20% dal 2002 e le polveri dell’80% dal 1990, ma ora stiamo raggiungendo i limiti delle nostre possibilità tecniche. E, a partire da oggi, non esiste un’alternativa valida ai coke petroliferi per il processo di produzione di minerali di ferro
 
In realtà esistono alternative promettenti. Ma i produttori di acciaio non hanno alcuna convenienza economica per abbracciarle. Dal 2004 l’Arcelor Mittal Group ha condotto l’ambizioso progetto di ricerca ULCOS di 600 milioni di euro, sostenuto da un consorzio di importanti produttori europei di acciaio e cofinanziato dall’UE. La quota più consistente del budget ULCOS è stata impiegata per l’aggiornamento delle tecnologie a base di coke esistenti. Tuttavia, parte del denaro è stato speso per sviluppare nuove tecnologie che sostituiscono il coke con combustibili contenenti meno carbonio, come il gas e l’energia elettrica. “Queste tecnologie consentirebbero di ridurre non solo le emissioni di CO2, ma anche di PM, fino all’80%“, ha affermato Jean-Pierre Birat, ex manager e responsabile del progetto ULCOS presso il gruppo Arcelor Mittal e attualmente segretario generale della European Steel Technology Platform, un’organizzazione con sede a Bruxelles che promuove l’innovazione nell’industria siderurgica. “Abbiamo ottenuto buoni risultati nella fase di test di laboratorio: con ulteriori investimenti queste tecnologie potrebbero raggiungere la fase produttiva in dieci anni da ora, ma i produttori siderurgici le adotteranno solo quando il prezzo del carbonio previsto a lungo termine sarà abbastanza elevato da rendere la produzione a base di gas ed energia elettrica più conveniente della produzione a base di coke “.
 
Le opinioni di Birat sono condivise dai funzionari dell’UE. “I prezzi più alti del carbonio potrebbero portare a tecnologie che permettano un più alto livello di riduzione delle emissioni inquinanti“, ha dichiarato Joe Hennon Environment portavoce presso la Commissione Europea. “La riduzione della quantità di combustibile fossile è il modo più efficace per affrontare sia le emissioni di CO2 che PM, anche se i settori industriali coperti dal sistema ETS sono responsabili di una quota relativamente bassa di PM nell’UE, rispetto ad altre fonti, in modo particolare famiglie e trasporti “,  ha dichiarato John Van Aardenne, esperto in materia di politiche climatiche e inquinamento atmosferico presso l’Agenzia Europea dell’Ambiente, che ha recentemente pubblicato una relazione allarmante: tra il 2009 e il 2011, fino al 96% degli abitanti della città in Europa sono stati esposti a concentrazioni di PM che superano le linee guida fissate da World Health Organisation, a difficoltà respiratorie e malattie cardiovascolari.
 
Gli analisti di mercato prevedono un aumento dei prezzi del carbonio dovuto al recupero post-crisi della produzione industriale, che aumenterà le emissioni e la richiesta di permessi e, probabilmente, ai più strigenti obblighi di riduzione della CO2, semprechè la controversa riforma del sistema ETS venga portata avanti. I produttori siderurgici che utilizzano coke dovrebbero quindi sopportare costi di produzione più elevati a meno che non facciano decisioni di investimento avanzate per passare a tecnologie a basse emissioni di carbonio.
 
Questo è un futuro probabilmente migliore. “Nel frattempo, l’ETS è alla mercé dell’incertezza politica“, ha dichiarato Richard Chatterton, analista del mercato del carbonio alla Bloomberg New Energy Finance di Londra. Attraverso l’Eurofer, la potente lobby europea dei produttori siderurgici con sede a Bruxelles, Arcelor Mittal si oppone a tutte le misure di riforma proposte dalla Commissione europea per invertire il frenare dei prezzi, tra cui il ritiro delle autorizzazioni in eccedenza e la limitazione dell’utilizzo dei crediti. “Da ora fino al 2020 ci aspettiamo che una licenza scenda del 20% rispetto al periodo precedente, a seguito delle nuove procedure di assegnazione dell’UE che iniziano ad avere effetto da quest’anno“, ha dichiarato Wim Van Gerven, CEO di Arcelor Mittal Gent, “perciò se i prezzi si alzano troppo, diciamo 30 euro per tonnellata, andremo in fallimento o ci sposteremo in luoghi, come la Cina, dove i nostri concorrenti internazionali non hanno un tale onere. L’innovazione sarebbe ragionevole solo se l’ETS fosse globalizzato in modo che tutti vengano sottoposti alle stesse regole “.
 
Fino a che questo perfetto “mondo del carbonio” desiderato dai produttori di acciaio dell’UE diventa realtà e Arcelor Mittal si impegna ad andare avanti con il suo progetto ULCOS, gli scolari a Zelzate cresceranno, si spera, in modo sano, nonostante l’esposizione quotidiana a metalli pesanti e carbonio elementare. “Il carbonio elementare è probabilmente una delle sostanze più pericolose per la salute umana, anche se rappresenta la frazione più piccola del PM“, ha dichiarato Edward Roekens, capo divisione dell’agenzia fiamminga dell’ambiente “l’80% del carbonio elementare in Zelzate è originato da fonti locale, tra cui il traffico e i forni ad alta velocità di Arcelor Mittal in cui il coke viene bruciato per l’ossidazione del minerale di ferro e trasformato in acciaio “. Tuttavia, la maggior parte del PM di Arcelor Mittal deriva dal trasporto e dalla manipolazione delle materie prime durante le diverse fasi produttive, come riportato da diversi studi.
 
Il PM influenza lo sviluppo fisico dei giovani“, ha dichiarato Vera Nelen, direttore dell’Istituto provinciale di igiene fiammingo, partner di ricerca sul campo del progetto di bio-monitoraggio coordinato dall’Istituto fiammingo per la ricerca tecnologica all’interno di un consorzio che comprende le università di Gent, Anversa, Hasselt, Leuven e Bruxelles, “Questa iniziativa aiuterà a misurare l’esposizione agli inquinanti e i suoi effetti sugli adolescenti che vivono nel porto di Gent“. Quest’anno la squadra di Nelen raccoglierà interviste, campioni e esami destinati agli studenti delle scuole superiori di 14-15 anni, tra cui quelle di KA Atheneum a Zelzate. Combinando diversi criteri, sarà finalmente possibile determinare l’impatto reale delle attività industriali locali sulla salute. I risultati saranno attesi alla fine del 2014.
 
Tra due anni il governo fiammingo esaminerà la licenza ambientale di Arcelor Mittal, come annunciato nel piano antinquinamento approvato nel 2005. “Arcelor Mittal dovrà ridurre le sue emissioni PM ai livelli raggiungibili utilizzando le migliori tecniche disponibili nella lista UE armonizzata per il settore siderurgico “, ha dichiarato Joke Schauvliege, Ministro fiammingo dell’Ambiente. Questa lista, che impone la nuova legislazione sulle emissioni industriali dell’UE, non include le tecnologie avanzate di ULCOS. Infatti, le autorità di regolamentazione dell’UE, debitamente consigliate dall’industria, hanno deciso che solo applicazioni molto ampiamente utilizzate, come le macchine a motore a coke, devono essere considerate “le migliori tecniche disponibili” da una prospettiva economica. E la prospettiva ambientale e sanitaria? La risposta migliore a questa domanda è stata presentata da Kevin Reygaerts, portavoce dell’associazione dei residenti di Sint-Kruis Winkel, il più vicino villaggio di Arcelor Mittal: “Quando abbiamo discusso le questioni del PM con la direzione aziendale, hanno ammesso che non faranno più di quanto richiesto dalla normativa vincolante. E, naturalmente, le autorità pubbliche non mettono troppa pressione sull’impianto in quanto svolgono un ruolo strategico nell’economia locale “.
 
Se l’Unione europea non adottasse norme più severe per l’ETS, forzando l’innovazione e riducendo i consumi di combustibili fossili sporchi, Arcelor Mittal continuerà a fare riferimento ai coke per molti anni a venire, contribuendo così a peggiorare sia il cambiamento climatico che la qualità della salute nel quartiere del porto di Gent.
 

Box – Legislazione dell’UE sull’inquinamento in poche parole
 
I grandi inquinatori dell’UE devono rispettare diversi aspetti legislativi volti a controllare sia i cambiamenti climatici che gli inquinanti che incidono sulla salute e sull’ambiente, in particolare con quanto segue:
 

  1. Il sistema europeo di scambio delle quote di emissioni (ETS) copre più di 11.000 operatori di energia pesante, impianti di potenza e di produzione, nonché i voli in entrata e in uscita, che rappresentano circa il 45% delle emissioni di gas a effetto serra nell’UE e nei tre paesi dell’AEA-EFTA ( Islanda, Liechtenstein e Norvegia). L’ETS lavora sul principio “cap and trade”. Un cap o limite è impostato sulla quantità totale di gas a effetto serra, soprattutto CO2, che può essere emessa da un operatore. Le aziende ricevono quote di emissione, conosciute comunemente come permessi di emissione, che possono scambiarsi con l’altro in base a quanto necessario per soddisfare i loro limiti di emissione. Possono anche acquistare quantità limitate di crediti internazionali da progetti di risparmio delle emissioni nei paesi in via di sviluppo. Il numero limitato di quote disponibili per la negoziazione assicura che abbiano un valore finanziario. Se una società riduce le proprie emissioni, può mantenere le indennità di riserva per coprire le sue necessità future o venderle ad un’altra società che è priva di indennità. Ogni anno le aziende devono segnalare sia le emissioni verificate che il numero di quote utilizzate. L’ETS è già passato in due fasi, 2005-2007 e 2008-2012, ed è ora nella sua terza fase, che va dal 2013 al 2020. Una revisione importante approvata nel 2009 rende la fase di notizie più armonizzata di quelle precedenti. Le principali modifiche sono:
    – un solo massimale sulle emissioni a livello comunitario al posto dei tappi nazionali;
    – l’asta, non l’allocazione gratuita, è il metodo predefinito per la distribuzione di quote;
    – le indennità gratuite sono assegnate sulla base dei parametri di rendimento delle emissioni in tutta l’UE
  2. La direttiva sulle emissioni industriali (IPPC) copre 50.000 impianti energetici, metallici, chimici, rifiuti e altri tipi di impianti di trasformazione nell’UE che emettono inquinanti nocivi per la salute e l’ambiente, inclusi PM. Le fabbriche sono tenute ad assicurare, tra l’altro, che:
    – si applichino le migliori tecniche disponibili (BAT) per ridurre l’inquinamento;
    – non venga causato alcun inquinamento significativo;
    – l’efficienza energetica sia massimizzata.
    La Commissione europea adotta le decisioni che istituiscono elenchi BAT armonizzati, compresi i livelli di emissione correlati, per ciascun settore industriale rilevante. Tali decisioni costituiscono un riferimento per l’elaborazione delle condizioni di autorizzazione da parte delle autorità nazionali. Queste ultime hanno bisogno, tra l’altro, di: garantire che le fabbriche mettano in atto procedure efficaci di misurazione e valutazione delle emissioni e le informino dei risultati di monitoraggio, almeno una volta all’anno; stabilire le condizioni per valutare la conformità ai valori limite di emissione; effettuare ispezioni in loco. Disposizioni particolari si applicano agli impianti di combustione, compresi i forni a rapido in acciaio, che possono beneficiare delle esenzioni di limiti di emissione in circostanze particolari.
  3. Il registro europeo di rilascio e trasferimento di inquinanti (E-PRTR) copre 28.000 mila impianti che operano in più settori industriali di quelli coperti dal sistema ETS e IPPC, sia nei paesi dell’UE che nei paesi dell’EFTA. L’E-PRTR stabilisce soglie per ciascuno dei 9 obiettivi inquinanti, tra cui CO2 e PM. Se un’installazione emette al di sopra delle soglie in questione, deve comunicare le sue versioni una volta ogni due anni. Le soglie effettive consentono di coprire, per ciascun inquinante specifico, circa il 90% delle emissioni totali di impianti registrati nell’E-PRTR.